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Menéndez de Avilés y la fundación de San Agustín de la Florida

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Ataúd y retrato de Pedro Menéndez de Avilés en el Museo Nombre de Dios en San Agustín de la Florida
Ataúd y retrato de Pedro Menéndez de Avilés en el Museo Nombre de Dios en San Agustín de la Florida

Andamos por el año 1559 en el que en Europa se firma la Paz de Cateau-Cambrésis por la que, entre otras cosas, Francia al aliarse a España ya no supondría un riesgo de que intentasen asentarse en el Nuevo Mundo, por lo menos sobre el papel. Por que en realidad los piratas y corsarios franceses siguieron hostigando las rutas marítimas de los buques españoles y buscando puntos donde poder establecer colonias.

De hecho en 1562 arribó a la desembocadura del río de Mayo (actual río de San Juan) en la Florida una expedición comandada por el capitán  Jean Ribault y organizada por el almirante Coligny que saltándose todos los acuerdos legales con España y la supuesta lealtad con un aliado (Napoleón hizo algo parecido un par de siglos después) crearon un fuerte en la isla Parris en Carolina del Sur pero la detención de Ribault en Inglaterra (intentó volver a Francia para obtener refuerzos) y el acoso de los indios les hizo abandonar el fuerte y los pocos supervivientes que quedaron intentaron regresar siendo también detenidos por buques ingleses.

Ese primer intento colonizador francés fue un rotundo fracaso pero no por ello cejaron en su intento. En 1564 el segundo de abordo de Ribault organizó una expedición más grande con un par de centenares de hombres que desembarcaron cerca del Jacksonville actual y construyeron un fuerte al que llamaron Fuerte Caroline y que al año fue reforzado con otra expedición en la que llegó Ribault de nuevo a tierras americanas. Lograron estabilizar la colonia lo que supuso un auténtico problema para España y no solo porque habían conseguido casi a la primera lo que ellos llevaban medio siglo intentando sino porque esta colonia estaba compuesta de hugonotes y podrían propagar esa herejía protestante entre los nativos. Algo absolutamente inaceptable para España en su misión de evangelizar el continente.

Había que hacer algo y muy pronto. Felipe II escogió a un joven marino asturiano llamado Pedro Menéndez de Avilés que a los 35 años ya era capitán general de la Flota de Indias y que había participado en numerosas acciones a lo largo de todo el mundo.  El rey le ordenó organizar una expedición para marchar a la Florida, localizar el enclave francés y borrarlo del mapa.  Armó 12 buques con más de mil soldados, colonos y religiosos y partió de Cádiz en el mes de julio de 1565 llegando a las costas de la Florida el 28 de agosto de 1565. Inmediatamente fundaron San Agustín de la Florida, primer enclave español en Norteamérica que ha llegado a nuestros días.

Fortaleza de San Agustín en la Florida
Fortaleza de San Agustín en la Florida

Ribault intentó atacar el enclave español antes de que pudiese estar operativo pero una gran tormenta desbarató su intento. Menéndez rápidamente organizó una partida terrestre para atacar el Fuerte Caroline francés ayudado por los indios saturaba y consiguieron tomar completamente por sorpresa a los franceses que fueron hechos prisioneros y ejecutados inmeditamente. El nombre del fuerte fue cambiado a Fuerte de San Mateo y se izó la bandera de Castilla y León. Pero aún quedaban vivos en el mar los 50 supervivientes del intento de ataque de Ribault contra San Agustín. Costearon en su búsqueda y terminaron encontrándolos en una playa. Fueron capturados y allí mismo ejecutados también.

La amenaza francesa había sido conjurada momentáneamente y por fin se había logrado crear una colonia estable en la Florida. Menéndez de Avilés trabajó duro durante varios años creando varios fuertes a lo largo de la costa este norteamericana para asegurar la defensa del territorio. Además de San Agustín y el fuerte de San Mateo construyó los fuertes de San Pedro y Santa Elena hacia el norte y Santa Lucía y Tequesta hacia el sur. Florida sería española durante algo más de 200 años.



 

 

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