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Ponce de León descubre Norteamérica

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Juan Caboto, marinero genovés, contratado por la corona inglesa llegó hasta las islas del noreste americano, concretamente a la isla de Terranova, en 1497 y tras varios viajes más desapareció en uno de ellos en 1499. Al igual que Colón pensó que habí­a llegado a las costas de Asia, al norte de Cipango. Con la desaparición del veneciano se terminaron las expediciones inglesas hacia las nuevas tierras descubiertas durante aquellos años, la alianza con Castilla en contra de Francia les invitaba a evitar roces con la corona castellana.

Ponce de León y la fuente de la eterna juventud

Fue Ponce de León en el año 1513 el que por primera vez puso el pie en Norteamérica siendo consciente de que aquello era tierra virgen. Este valeroso militar español habí­a sido gobernador de la isla de San Juan (actual Puerto Rico) durante el gobierno de Nicolás de Ovando, pero a la llegada de Diego Colón como nuevo gobernador de la Española fue depuesto de su cargo por lo que quedó libre para iniciar otras conquistas. Solicitó permiso a la corona para explorar y poblar al norte de la isla de Cuba y le fue concedido. Los indí­genas de San Juan le habí­an hablado de la famosa fuente de la eterna juventud que se hallarí­a en la famosa isla de Bimini, situada por la zona que habí­an pedido descubrir.

Preparó tres barcos que financió con su patrimonio y partió el 4 de marzo del puerto de San Germán, en la isla de San Juan. Fueron a buscar una isla y un mes después se encontraron con cientos de ellas ya que las primeras tierras que vieron fueron las islas Bahamas por cuyo intrincado laberinto se introdujeron. Tras varias semanas de búsqueda de la fuente y de desembarcar y embarcar constantemente llegaron a lo que parecí­a una isla mayor que las demás y que no era otra cosa que la pení­nsula a la que llamaron Florida, nombre puesto por la gran variedad y colorido de sus flores o quizás porque el dí­a de su descubrimiento era el de la Pascua Florida. Esto no está muy claro.

Fueron buscando por estas sinuosas y bajas costas la fuente de la eterna juventud, bañándose en cada rí­o, en cada bahí­a, en cada recoveco que tuviese agua buscando esos efectos milagrosos pero nada consiguieron. Fueron seguidos muy de cerca por las tribus indias con las que sufrieron varias refriegas pero sin graves consecuencias.

Tras 3 meses explorando las Bahamas y la zona sur de estas nuevas tierras regresaron a San Juan y Ponce de León solicitó el cargo de Adelantado de Florida y de Bimini que le fue otorgado al año siguiente. No volverí­a a estas tierras hasta el año 1521 en que organizó una expedición de colonización con unos 200 hombres pero no encontraron un sitio adecuado para desembarcar y allí­ donde lo hací­an eran atacados por los indios Calusa, terrible y violenta tribu que habitaba en el sur de la pení­nsula de Florida. Ponce de León cayó herido mortalmente  en uno de estos ataques muriendo pocos dí­as después en la Habana.

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