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¿Quién descubrió América en realidad?

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Como siempre que un tema se refiere a la obra de España en el continente americano los defensores de la leyenda negra buscan quitarle mérito y entregárselo a otros de cualquier manera. Y como no podía ser de otra forma no podían dejar sin tocar uno de los hechos más importantes: El Descubrimiento de América por Cristóbal Colón. Han aparecido multitud de pseudohistoriadores, articulistas y juntaletras afirmando que el continente americano fue descubierto mucho antes que la llegada de los castellanospor otras civilizaciones, como la china y la nórdica europea, que ya estuvieron e  incluso fundaron núcleos urbanos en costas americanas.

Pues bien, para aclarar estos confusos conceptos hay que meterse bien esta idea en la cabeza: DESCUBRIR NO ES LLEGAR EL PRIMERO.

Descubrir no es llegar el primero

Para que lo entendamos bien. Alguien puede navegar por el mar y encontrarse con una isla que ha emergido por algún movimiento del fondo marino. En principio al ser el primero que ve esa isla él debería de ser el descubridor, pero de repente una tormenta hunde su nave y muere sin haberle dado tiempo a contárselo a nadie, por lo que su descubrimiento queda silenciado, fue un descubrimiento personal, no general. Pero volviendo a la isla recién nacida, varios meses después alguien más llega al mismo punto, la observa y comprobando que no figura en ningún mapa de navegación rápidamente lo fotografía, explora y anota sus características. Con esta información vuelve a puerto y cuenta a todo el mundo lo que  ha descubierto, entregando la documentación recogida en el lugar y demostrando que él es el primero en conocerlo. ¿Quién es el descubridor a ojos de todo el mundo? El que lo ha contado, el que ha difundido la noticia, el que lo ha documentado todo, no el primero, que no le dio tiempo al pobre a contárselo a nadie ni a demostrar nada.

Pues lo mismo es aplicable al continente americano. Es posible que alguna embarcación china o polinesia llegase perdida y arrastrada por las corrientes hasta las costas de América pero si su viaje quedó en el olvido y no pudo difundir la noticia no ha descubierto nada. Exactamente igual que los vikingos que lo más que hicieron fue construir alguna casa en el norte del actual Canadá. Para ellos aquello era tierra lejana, nada más, ni sospechaban que era otro continente ni nada, no habían descubierto nada, no tuvieron interés en hacerlo y no difundieron nada porque no sabían nada, sólo querían cazar focas para hacerse con sus pieles y volverse a casa.

Mapa de Zheng He
Mapa de Zheng He

El mapa del almirante Zheng He

En los últimos años se ha hecho famoso un mapa supuestamente realizado por el almirante Zheng He en 1421 con gran lujo de detalles de montañas, ríos y costas del continente americano. Evidentemente ese mapa no es de ese año sino de más allá del siglo XVII. Para lograr semejante precisión en los accidentes geográficos americanos (ríos, cordilleras, costas, etc) los chinos habrían tenido que conquistar y explorar literalmente el continente e ir diseñando el mapa. Algo que evidentemente no ocurrió porque no dejaron ningún rastro ni ninguna población ni ninguna prueba de su paso por esas tierras. Por lo menos podrían haber dejado algún tenedor usado, no, perdón, un par de palillos usados.  Pero ni eso.

¿Fue Colón consciente de su descubrimiento?

Algunos pueden decir que Cristóbal Colón no fue consciente de su descubrimiento porque él siempre pensó que aquello era Asia, que lo que estuvo explorando por el mar Caribe eran las islas que precedían al continente, pero yo creo que algo sospechaba de que aquellas tierras eran algo nuevo, nunca descubierto antes. De hecho en la confirmación de los Capitulaciones de Santa Fe de 1493 puede leerse:

“…Las cosas suplicadas e que vuestras Altezas dan e otorgan a don Christóval Colón en alguna satisfaçión de lo que ha descubierto en las mares oçéanas e del viage que agora, con la ayuda de Dios, ha de fazer por ellas en serviçio de Vuestras Altezas, son las que se siguen…”

Igualmente poco después en el mismo tono se afirma:

“…Primeramente, que Vuestras Altezas, como Señores que son de las dichas mares oçéanas, fazen dende agora al dicho don Christóval Colón su almirante en todas aquellas yslas e tierras firmes que por su mano e yndustria se descubrirán o ganarán en las dichas mares oçéanas para durante su vida…”

Es decir, el concepto de descubrimiento ya apareció en el año 1493 cuando Colón regresó a España de su primer viaje, eso sí, se pensaba que esas islas eran desconocidas para la civilización europea pero que pertenecían a Asia y daban paso al continente asiático. La idea de que lo que en verdad se había descubierto era un nuevo continente fue forjándose según se iban descubriendo más islas y más tierras y se fue teniendo constancia de la magnitud geográfica de esos lugares. Cuando Colón descubrió la desembocadura del río Orinoco y pudo ver su ancho y el caudal que vertía al mar sabía que aquello no podía ser una isla, tal corriente de agua solo podía proceder de un río muy largo alimentado por numerosos ríos. Y lo sabía pero no lo decía porque eso trastocaba sus planes de llegar a Asia.

Mapa de Waldseemuller
Parte del mapa de Waldseemuller de 1507 conocido como Universalis Cosmographia

¿Américo Vespucio fue el primero en hablar de América?

Se ha dicho que fue Américo Vespucio el que por primera vez habló del Nuevo Mundo con un concepto continental y que esto fue recogido por un geógrafo alemán llamado Waldseemüller que realizó un mapamundi, Universalis Cosmographia, en el que incluyó el término “America” en lo que ahora podría ser la zona sur del actual Brasil, separando estas tierras de las que poseía la corona de Castilla más al norte. Dicho mapa se realizó en 1507 pero es llamativo que el mismo geógrafo compuso otro mapa en 1513 en el que el término “América” desapareció y lo cambió por “Terra Incognita”.  ¿A qué se debió ese cambio? Igualmente en este mapa de 1507 aparece Cuba como una isla cuando en 1508 aún no se sabía si era una isla o territorio continental.

¿Para quién se descubre?

También los hay que dicen que “¡cómo se va a descubrir unas tierras que ya estaban habitadas, los que vivían ahí ya sabían que existían!”. Dicho así tienen razón pero, claro, siempre hay un matiz. Y este matiz es que “descubrir” se suele hacer para alguien, es decir, uno no descubre algo para sí mismo y se lo guarda, lo descubre y se lo cuenta a alguien que no conoce ese lugar o hecho y en el caso del descubrimiento de América se realizó para la civilización europeo-occidental, que no tenía conocimiento de esas tierras, y fue la civilización que posteriormente se estableció en las nuevas tierras incluída su cultura y costumbres. Por eso el hecho del descubrimiento de América hacia Europa es lógico y justificado, no así para los aztecas o  para los incas, que ellos, sin moverse del lugar, descubrieron una nueva civilización llegada de muy lejos.

El concepto continental de los nativos

De todas maneras el concepto continental de América era desconocido para los nativos americanos. Ellos sabían que vivían en unas tierras y las conocían bien en su propio entorno más cercano pero no tenían un concepto global sobre el continente en el que vivían. Este concepto surgió con la exploración y conquista por parte de los conquistadores y exploradores españoles.

En conclusión, creo que es correcto decir que Cristóbal Cólon descubrió América al ser él el organizador y ejecutor del viaje que puso en conocimiento de la civilización europeo-occidental la existencia de estas tierras y que abrió el paso para su conquista y colonización. Los documentos están ahí. Los demás hechos que se comentan suelen estar basados en leyendas, obras literarias y hechos no demostrados por lo que pierden validez y no deben de tomarse como pruebas con validez histórica.

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